Una inspiración poco divina

Bill Gates participó hace unos días en un coloquio digital, organizado por Reddit, para responder a las cuestiones planteadas por los usuarios de dicho agregador de noticias. Como no podía ser menos, uno de los temas por los que fue abordado es el siempre espinoso asunto del espionaje industrial en el sector de las nuevas tecnologías. Concretamente, el que se refiere al habitual plagio de ideas entre corporaciones tecnológicas durante los primeros tiempos de la informática personal, allá por los años 70 y principios de los 80.

Xerox Alto

Ordenador Xerox Alto

Respecto a ese asunto, y en relación a la autoría de las interfaces gráficas de usuario (GUI), reconoce Bill Gates que «El asunto principal de ‘la copia’ en relación con Steve (Jobs) y yo, es que ambos nos beneficiamos del trabajo que Xerox PARC hizo en la creación de la interfaz gráfica. No solo fueron ellos, pero ellos hicieron el mejor trabajo.». Y, a continuación añade que «Nosotros no violamos los derechos de propiedad intelectual de Xerox, pero su trabajo mostró el camino que llevó a Mac y Windows».

Desconozco si Gates y Jobs violaron los derechos de propiedad intelectual de Xerox PARC (una división de investigación de Xerox Corporation), el caso es que Macintosh y, posteriormente, MS Windows no habrían existido, o hubieran tenido un desarrollo y aspecto muy distinto al que conocemos, si los ingenieros de Xerox no hubieran alumbrado la brillante idea de crear un entorno gráfico con ventanas, menús, botones, iconos y ratón.

Xerox Star 8010

Interfaz gráfica del ‘Xerox Star 8010’

Y, sobre todo, si Jobs y Gates no hubiesen podido contratar a varios de ellos para que aportasen su granito de inspiración al diseño de su software. De hecho, Apple fichó a Bob Belville, el ingeniero que había desarrollado el Xerox Star 8010, el cual fue designado para crear la GUI del Apple Lisa y del primer Macintosh original (sospechosamente parecida a la interfaz del Star); todo esto después de que Jobs y varios de sus colaboradores fuesen invitados en 1979 a visitar Xerox PARC para visionar dicha interfaz. Y Gates, por su parte, se llevó en 1981 a Charles Simonyi para supervisar y desarrollar Microsoft Word, que estaba también fuertemente inspirado en el Xerox Bravo, el primer procesador de textos WYSIWYG 1.

Apple Macintosh 128k

Ordenador Macintosh 128k de Apple

Parece ser que Xerox demandó a Apple tras el lanzamiento de Macintosh, aunque sin consecuencias legales ni económicas. Pese a que la jugada de Jobs no fue, probablemente, demasiado limpia, también es posible que el proyecto Star 8010 no estuviera lo suficientemente maduro cuando Jobs lo descubrió; ni que la gente de Xerox fuese consciente del potencial revolucionario de lo que habían creado, algo que Jobs -visionario por naturaleza- supo vislumbrar de inmediato, perfeccionándolo y añadiendo detalles que lo mejoraban notablemente. De hecho, aparte de la GUI, a Jobs se le mostró la red de ordenadores Alto (que incluía un servicio de correo-e) y el paradigma de la programación orientada a objetos (materializado en el lenguaje Smalltalk), pero no les prestó ninguna atención debido al asombro que le había causado la interfaz gráfica. En cambio, Gates no fue tan innovador, su Windows fue una burda imitación de la GUI de Macintosh. Por otra parte, casi simultáneamente al lanzamiento del sistema Mac, se iniciaron en el MIT los trabajos para el desarrollo del sistema gráfico X-Windows, que fue popularizado posteriormente bajo Unix/Linux, el cual, lógicamente, tomaría prestada las ideas y conceptos desarrollados para el Star.

Por tanto, como se puede ver en esta historia, nadie está en disposición de poder atribuirse la invención de los escritorios de ventanas. Ni siquiera Xerox PARC, cuyos trabajos fueron el resultado de aplicar ideas más o menos abstractas que circulaban en los ambientes tecnológicos de aquellos tiempos, aunque se apuntaron el tanto de ser los pioneros en llevar a la práctica tales ideas.


  1. Posteriormente fichó a otro ingeniero de Xerox, Richard Brodie, con el cual comenzó a desarrollar Multi-Tool Word. Aunque no fue hasta 1989, con la aparición de Windows 1.0, cuando Microsofot Word se convirtió en un procesador 
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